美國的「假期往生潮」之謎

by:泥仔
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台灣時常可以聽到醫護人員或殯葬業者提到,每逢三節或農曆七月前總會有一波死亡潮,在美國,其實也有著類似的「假期往生潮」。

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去年聖誕節前夕,美國發起「花環橫跨美國」的組織,集合了志工到國家軍人墓園,並在他們的墳前掛上聖誕花環。

路透社

聖誕假期總有特別多人離世

2010年,美國社會學家菲利普(David P. Phillips)研究了美國人從 1979-2004年,約 5,745萬份死亡證明,發現除了兒童以外,各大疾病族群(如心血管疾病、腫瘤、呼吸道疾病、消化疾病等)在聖誕節前後(12月25日、26日)與新年(1月1日)的死亡率均有明顯上升。此外,在兩周的聖誕假期期間,自然死亡的人數會比冬天的其他時間多上 4萬2,325人。

各式各樣的推論

「假期往生潮」的原因一直有著各式各樣的推論,像是在假期吃太多水果蛋糕、喝太多蛋酒、跟親戚相處壓力太大等等,但最為人接受的理論是因為天氣影響。

最有可能的說法是溫度

畢竟聖誕假期是在冷颼颼的 12月,而且只要氣溫越低,人們就越容易染上疾病,重大疾病的病人也容易有併發症的風險——雖然聽起來是很合理的解釋,卻在最近的研究遭到推翻。

天氣因素遭到駁回

根據一份最新投書在《美國心臟協會期刊》的文章,「假期往生潮」與寒冷的冬天並沒有關係。

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成群的海灘客在澳洲雪梨的沙灘上度過聖誕節,由於南半球的氣溫與北半球相反,他們的聖誕節慶總與我們的既定印象特別不同。

 

路透社

用紐西蘭來看氣候影響

這份研究決定透過紐西蘭死亡率的分析,來看假期與天氣到底有沒有關連,畢竟紐西蘭位於南半球,他們的 12月聖誕節反而是當年度最熱的時候。

研究針對 1988-2013年,因為心臟疾病而死亡的 19萬7,109件案例做研究,並發現了與美國研究相似的結果。

就算很熱 死亡率一樣高

研究結果發現,從 12月25日開始到 1月7日,死亡率比預估死亡率多上 4.2%,而且在紐西蘭的冬季(6-8月),反而沒有死亡率上升的情況。他們也發現,在假期死亡的人,其平均年齡比在其他時間因為類似原因,而死亡的人還要少一歲。

溫度跟「假期往生潮」無關

研究人員奈特(Josh Knight)和他的研究夥伴寫到:「這強烈顯示了『假期往生潮』與溫度或任何和冬季相關的因素沒有關連。」

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西方國家的聖誕節就和華人社會的農曆過年一樣,是個閣家團圓的日子。

Photo: Patrick

造成原因有待討論

研究並沒有指出究竟是什麼原因造成了這樣的現象,只是提出了各種可能。

沒辦法即時照護導致?

除了前面提到的飲食與壓力問題,他們也認為可能是照護中心在假期沒有足夠人手,或者病人離開照護中心跟家人過節,也有可能是病人趁著假期去旅遊時意外發病。

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畫家將墓碑以明信片的方式呈現,並在上面寫到:「希望你也在這裡。」表達出人將離世的不捨心情。

Photo: wackystuff

想見最後一面的執念?

另外一種推論則比較情感層面。研究描述到,也許這些病人大限已至,但他們就是想趁著假期見所有親人最後一面,並在好好道別後安心離開人世——當然,這也只是提供另外一種解釋,研究人員奈特指出,人們可以因為某個特定節日,而微調死亡期限的說法在其他研究上既被證實也被駁回過。

現在可以更專注在其他原因

奈特寫給《科學美國人》的電子郵件中也補充到:「當我們把溫度這個最有可能的原因移除後,我們就只剩下少部分的可能解答了,像是社會、健康、健康體系有關的風險因素。」