喚醒15年植物人 法國團隊新療法見效

by:徽徽
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近日,法國研究團隊透過刺激迷走神經的方式,成功讓一名陷入植物人狀態 15年的男子恢復了意識。

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在歷經了 15年植物人狀態後,今年 35歲的男性病患成功醒轉,恢復了一點點意識,也打破了過去科學家的共識。

Photo: jesse orrico

一具無靈魂的軀殼  沉睡了15年被喚醒

目前在學界,大部分的研究人員都認為,如果一個人處在植物狀態一年以上,要再恢復意識的機率小的可憐。而對植物人的親友來說,他們得面對一具無靈魂的軀殼令人痛苦萬分,但最近法國里昂馬克讓納羅認知科學研究所的一項研究,又燃起了這些親友心中的一線希望,因為他們成功讓一名陷於植物人狀態 15年的 35歲男子,恢復了一點點意識。

在頸部植入電子裝置  刺激迷走神經

根據資料顯示,這名接受治療的病患因為車禍的關係,已經當了 15年的植物人。過去,研究人員都認為處於植物狀態這麼久要再恢復意識不可能。但是,透過在男子的脖子植入電子裝置,讓它持續刺激迷走神經後,這名男子神奇地恢復了一點點意識。

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圖中黃色部分即是迷走神經,該神經橫跨腦部和身體重要器官,也是這是研究團隊專注的焦點。

Photo: Beth Scupham

連接身體重要器官

在這次的研究中,研究團隊將焦點擺在刺激迷走神經,迷走神經將腦部和幾乎所有身體重要器官連接起來,從腦幹往脖子兩側跨越胸腔後到達腹部。分布在大腦的迷走神經直接連接和人類意識相關的兩大區域,分別是視丘和孤束核。

經過30天刺激後......

研究團隊花了 20分鐘將電子刺激裝置埋進病患的頸部,接下來一個月天天靠著該裝置刺激迷走神經,最後發現病患的注意力、活動力和腦部活動都有巨幅改善,也從無意識轉換到最小意識狀態。

大腦電子傳輸活動增加

從監控腦部活動的儀器上來看,可以發現大腦不同區域間電子傳輸活動增加,不只如此,代謝活動也增加了。

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研究人員發現,在連續刺激病患的迷走神經一個月後,病患的雙眼開始可以跟著移動物體轉動,本身也恢復了一點點意識。

Photo: Shannon Kokoska

雙眼跟著物體動  按照指示轉頭

首先,這名病患開始用雙眼追蹤移動物體、在有人唸故事時會保持清醒,而當研究人員突然把自己的臉移動到男子眼前時,男子的眼睛會張大。此外,這名男子也可以依照研究人員的指示做簡單的動作,像是轉頭,雖然光轉個頭就要花上一分鐘。

仍然癱瘓無法說話  但已經有意識

帶領研究的法國認知科學專家西里古(Angela Sirigu)說:「他還是處於癱瘓狀態無法說話,但他可以回應,現在他已經更有意識。」

植物人病患還有救

沒有參與研究的德國圖賓根大學人機介面專家畢包馬(Birbaumer)表示:「許多這樣的患者可能會被忽略,並且在植物狀態時被動地接受安樂死。這份研究對那些認為植物狀態持續一年以上就沒救的人而言,是一個警告。」

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對植物人的親友來說,法國團隊研究的新療法或許是一線希望,可以重新讓病患恢復意識。

Photo: Ben White

過去用在治療癲癇

其實,類似的迷走神經刺激法已經用在治療癲癇、憂鬱症和神經失調疾病,這樣的技術也已經在最近腦部受創的患者身上測試過。

即使只有一線希望

法國認知科學專家西里古說:「即使只有一線希望,大腦仍然有可塑性,要修復它仍有可能。」

現在,西里古和她的研究團隊希望可以利用這樣的刺激法,進一步去治療腦傷比較不嚴重的病患,或許會有更大的進展也不一定。

質疑病患不想醒過來

然而,這份新研究在為植物人的親友帶來希望的同時,有人也開始質疑病患自己想不想醒過來。

西里古表示:「這個問題我無法回答,就我個人來說,我認為有意識比較好,就算知道自己狀況很糟也一樣,然後你可以決定要繼續活著或是安樂死。」

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針對法國團隊的研究,有的專家認為治療法必須要能再現在其他病患身上才可以確認到底多有效。

Photo: Hamza Butt

先讓病人跨過門檻

沒有參與研究的英國伯明罕大學認知神經科學家克魯斯(Damian Cruse)表示,這份新研究「很令人興奮」,未來或許可以結合迷走神經刺激法和其他復健法。

克魯斯說:「如果你可以先讓病人越過門檻,讓他們開始對外界的刺激有反應,或許接下來可以幫助他們接受語言治療,讓他們可以開始溝通。」

目前只有一個案例

相較於克魯斯的樂觀其成,其他相關領域的專家認為這種治療法只在一名病患身上試驗過,未來還需要更多研究佐證才行。

倫敦大學學院神經學研究機構教授利特瓦克(Vladimir Litvak)說:「這份研究可以是另一個令人興奮的進展,但我對研究結果保持謹慎,直到它們可以被再現在更多病患身上。」

「要從單一案例去知道,這種治療法對其他病患有效的機率很困難。」

不一定對他人有效

英國卡地夫大學神經科學家麥克格尼格勒(David McGonigle)說:「迷走神經刺激法有可能在其他病患身上不見效,因為每個人腦傷的狀況不同,如此一來會限制這種方法的有效性。」


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參考資料:
01 Nerve implant 'restores consciousness' to man in persistant vegetative state
02 Man Partly Wakes From 15-Year Vegetative State—What It Means
03 Man in vegetative state for 15 years 'shows signs of consciousness' after pioneering therapy