時隔50年NASA即將重返月球 登月火箭「阿提米斯1號」升空

原定本周一(29),NASA延宕許久的阿提米斯1號將升空,拉開人類重返月球的序幕,進而滿足人類登陸火星的雄心壯志,但NASA在發射前一刻因無法排除其中一個引擎的降溫問題,先是延遲1小時,最後決定取消發射。

阿提米斯1號下一次的發射機會將落在9月4日。

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倒數計時3、2、1 阿提米斯1號升空

時隔50年,美國國家航空暨太空總署(下文簡稱NASA)將重返月球,以「阿提米斯計畫」(Artemis program)締造屬於我們這個新世代的太空之旅。NASA將重新運送太空人登月,並以月球為基地,朝向遙遠的火星邁進。

本周一(29),「阿提米斯計畫」正式展開關鍵的第一步,測試執行登月使命的火箭「阿提米斯1號」(Artemis I)。

NASA在它的YouTube頻道上直播阿提米斯1號的發射過程。

為期42天的無人試航

阿提米斯火箭在2024年會載送4位太空人登月,而在歷史性的載人任務之前,阿提米斯1號會先以無人飛行的方式,從美國佛州的甘迺迪太空中心(Kennedy Space Center)39B發射台進行發射,展開試航。

如果發射成功且順利升空,這艘有著32層樓高的火箭會帶著800萬磅的推力持續向上,並在遠離地面的2分鐘後飛離地球、卸除兩側的側邊推進器,按著原先精密計算的方向脫落核心的橘色火箭體,只剩前端的太空艙隻身進入月球逆行軌道,執行環繞月球多圈、航行約210萬公里的任務,並預計42天後才返回地球。最終,無人搭載的太空艙會在10月10日以「海面濺落」(splashdown)的形式張開降落傘,讓太空艙減速降落在美國聖地牙哥(San Diego)海岸外的太平洋上。

重金打造史上最大、火力最強的火箭

此次,外界除了關注阿提米斯1號能否順利升空,它還有兩個重要的核心技術值得關注——太空發射系統(Space Launch System,SLS)和獵戶座太空艙(Orion spacecraft)。

阿提米斯1號的太空發射系統是基於1970年代的舊有技術所改造,造價約238億美元(約新台幣7,235億),是NASA有史以來火力最強、體型最大的火箭,比當年負責阿波羅任務的土星5號(Saturn V)火力還要強大15%。

甘迺迪太空中心的主要承包商、雅各太空營運集團(Jacobs Space Operations Group)的副總裁凱娜(Lorna Kenna)如此形容道,「這枚火箭會比你以往見過的火箭都來得更大、更響亮,並且印象更加深刻」。

而之後帶著太空人飛往月球和火星的關鍵太空艙,就是專為阿提米斯計畫所設計的獵戶座太空艙,它的外型呈鐘形,由知名飛機製造商洛克希德·馬丁(Lockheed Martin)所打造,能用在長時間的飛行旅程,會提供太空旅行所需要的設施,如睡袋、太空廁所和儲備太空食品的空間,造價約204億美元(約新台幣6,202億)。

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模型指揮官坎波斯 靜候差遣!

雖然此次阿提米斯1號是無人飛行,但這不代表獵戶座太空艙內空無一物。NASA把握了阿提米斯1號的試航機會,在駕駛座中放置配有精密感應器的3具人體模型。先前,NASA曾請社會大眾為即將進行試航的假人命名,最終票選出坎波斯(Moonikin Campos)這個名字,作為人體模型中的指揮官名稱。

為期42天的旅途,這3具假人會替未來的人類太空人收集旅途中所有的數據,包含人類在太空中會遭遇到多少的輻射量,以及穿戴的太空裝備能否有效地抵禦太陽風暴,以便降低未來飛行過程中人類可能遭遇到的任何風險。

圖為乘坐在阿提米斯1號的指揮官座位上的假人坎波斯。

登月試航可不能忘了史努比

而除了3具人體模型外,太空艙中還有2位特別的乘客——史努比(Snoopy)和笑笑羊肖恩(Shaun the Sheep)。史努比是美國漫畫家(Charles M. Schulz)筆下的明星,它與NASA的登月任務頗有淵源。1969年,阿波羅10號(Apollo 10)是由登月艙和指揮艙組成,當時的登月艙就以史努比為名,而指揮艙的名字正是查理布朗(Charlie Brown),兩個太空艙合作無間完成登月的試航任務,促成之後阿波羅11號(Apollo 11)人類太空人阿姆斯壯(Neil Armstrong)的登月大成功。

此次,阿提米斯1號沿襲這段歷史傳統,讓史努比再次登上太空艙,成為試航的乘客。不過,史努比這次不會與查理布朗一起出任務,而是有著自己的使命,它與肖恩兩個玩偶身上裝設了零重力指示器(zero gravity indicator),會讓地面的機組人員知曉太空人何時進入零重力的狀態。

圖為阿提米斯1號的另外一位重要乘客——史努比。

亞馬遜Alexa也一起搭便車

有趣的是,獵戶座太空艙中這次還有一個仿似電影《2001太空漫遊》(2001: A Space Odyssey)中智慧電腦豪爾(HAL 9000)的角色——美國科技公司亞馬遜(Amazon)的語音助理Alexa,一起進行試航。

NASA與亞馬遜、思科系統(Cisco)合作,把Alexa放在iPad的裝置裡,並設計了一個名為卡利斯托(Callisto)的虛擬AI程式,以狩獵女神阿提米斯的隨從侍女為名。未來,它會在阿提米斯計畫中作為協助和陪伴人類太空人的輔助系統。

人類走向太空的里程碑

對NASA而言,阿提米斯計畫並不是重複阿波羅的登月計畫,美國喬治華盛頓大學(George Washington University)的太空政策研究所創始人洛各森(John Logsdon)說道:「阿波羅計畫是冷戰背景下的一次行動,為了向世界展示美國的力量,是一場與蘇聯的競爭,比賽誰會第一個先登上月球。所以,一旦我們登陸月球,就沒有任何理由再繼續登月了。」

阿提米斯計畫的目標並非要打敗其他的國家,而是要建立人類長期向太空探索的可能性。如果試航一切順利,阿提米斯1號會為接下來的兩個任務——阿提米斯2號、阿提米斯3號奠定基礎。

阿提米斯2號會在2024年,由人類太空人乘坐進行環繞月球的旅行,接著2025年,會由阿提米斯3號承載著首位女性登陸月球表面,而這名女性很有可能是有色人種。

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