一天只睡兩小時 非洲野象的秘密

對人類來說,睡眠大約佔了一天的三分之一,但對野象而言,一天只要兩小時就夠了。

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野象睡得少  動物界排第一

近日,觀察野象多年的南非研究人員發表了一份報告,指出非洲野象一天只睡 2小時,有時更整夜不睡,讓牠們成了動物界睡眠時數最少的動物。

每天平均睡兩小時

在南非波札那共和國(Botswana)的喬貝國家公園(Chobe National Park)內,研究人員在 2隻領頭母象的象鼻裝上記錄器,監測母象的睡眠時間、姿勢和地點,監測時間超過一個月。

透過記錄器傳回的數據,研究人員發現母象每天平均只睡 2小時,成了目前有記錄以來全世界睡最少的動物。

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海豚可以半邊睡

根據目前記錄,灰鯨體型比大象大得多,但平均每天要睡 9小時。

海豚在睡覺時可以讓大腦只睡半邊,另一邊負責警戒,但牠們每天至少要睡 4小時。

睡最多的不是樹懶

如果要比誰睡得少,目前僅次於野象的就是圈養的馬,牠們每天只要睡 3小時就夠了。

而目前睡最久的動物不是樹懶,而是每天需要睡 19個小時的避光鼠耳蝠(Little Brown Bat)。

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睡眠好奇怪  取代生存本能

南非金山大學神經科學家曼格(Paul Manger)說:「睡眠是個奇怪的行為狀態。對動物來說,人生中最主要的就是吃、繁殖,還有不要被吃──但當我們在睡覺時,這些事消失了。睡眠取代了我們許多的生存本能。我們已經很了解實驗室中的動物,但關於野生動物我們知道的不多。」

圈養動物比野生動物睡得多

而在實驗室或被圈養的動物因為不用擔心被吃,也不用擔心沒東西吃,所以牠們可以放心地睡覺,睡眠時數自然多過野生動物。

舉例來說,1980年代研究人員發現圈養的 3趾樹懶一天睡 16個小時。2008年,研究人員發現野生樹懶平均每天只睡 10小時。

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野象日行32公里覓食

回到大象身上,南非金山大學神經科學家曼格分析到,非洲象每天平均要吃 700-900磅的食物,如果待在動物園只要等食物送上門,但如果在野外,這代表大象得日行 20英里(大約 32公里)覓食。

體型越大  反而睡得少

「體型越大,代表他們一天需要塞更多食物到嘴裡好維持身體運作。」曼格說。因此,雖然研究人員還不清楚背後原因,但大型動物平均而言比小型動物睡得少,圈養動物則比野生動物睡得多,曼格博士追蹤的 2隻母野象就是最好的例子。

有時根本沒睡

在平常的夜晚,受監測的 2隻母野象通常站著睡,牠們平均每 3或4天只進入代表熟睡的快速動眼期一次,這時牠們會躺著睡。

而在研究人員的觀察中,最奇怪的是有幾晚 2隻母野象根本沒睡,牠們為了避免小象被獅子吃掉,整晚戒備獅子的出現。然而即使整晚沒睡,隔天牠們也沒有睡更多。

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睡這麼少可以嗎?

然而,過去的研究指出,睡眠能幫助排出白天體內累積的毒素、鞏固記憶,野象睡這麼少如何讓身體發揮正常功能呢?

曼格博士指出,上述睡眠帶來的好處不適用於全體哺乳類動物,而睡眠能鞏固記憶的理論顯然不適用於睡得少卻記憶力好的野象身上。

發展特殊適應力

美國范德比大學神經科學家豪茲爾(Suzana Herculano-Houzel)表示,大象有可能發展出一套特殊的適應系統,讓牠們就算睡得少仍能維持生理機能:「我們知道睡眠不可或缺,但我們不清楚是什麼規範了不同動物的睡眠量。其中一大困難就是好好收集不同動物的睡眠時數,而大象作為明顯極端的例子,是非常重要的研究案例。」

對大象保育有貢獻

未來,曼格博士計畫繼續研究野象的睡眠時數,這次將不只包含母象,還要囊括公象和小象,好解開大象為什麼可以睡這麼少的謎團,而這對大象保育也有重要的貢獻。曼格博士說:「隨著我們累積更多資訊,保育的想法會變得更強大,也會受到實際數據的指引,而非只透過人們的直覺。」

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