「像根巨大的粉紅色雪茄」 天文學家首次觀測到來自太陽系以外的小行星

by:徽徽
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上個月,天文學家在泛星 1號望遠鏡的鏡頭內發現天際出現了一個微弱的光點。一個月後,天文學家們終於知道這個點是什麼了!

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圖為在畫家筆下的小行星 1I/2017 U1,又稱為Oumuamua,得自夏威夷語中的「信使」之意。

Photo: ESO Astronomy

望遠鏡看到的微弱光點

10月19日,天文學家在夏威夷茂宜島海勒卡拉火山頂架設的泛星 1號望遠鏡發現了一顆小行星,他們把這顆小行星命名為 1I/2017 U1

首次觀測到太陽系以外的小行星

很快的,天文學家發現這顆小行星跟一般出現在天際的物體不同。在計算完小行星的軌道後,天文學家發現這顆小行星的軌道明顯和其他出現在太陽系的天際物體不同,他們認為這顆小行星來自宇宙的某個角落,事實上,這顆小行星是天文學家有史以來第一次記錄下來自太陽系以外、飛越地球的星際物體。

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圖中被藍色圓圈圈起來的就是Oumuamua,它被其他微弱的星星所包圍,這張照片結合了來自歐洲南天天文台甚大望遠鏡(Very Large Telescope)和雙子南座望遠鏡(Gemini South Telescope)的影像。

Photo: ESO Astronomy

全球天文學家大串連

此外,因為這顆小行星移動的速度非常快,大約以每小時 6萬4,000公里的速度離開太陽系,全球天文學家們立刻互相通知一起觀察它的移動。

快速行動不能等

歐洲南天天文台(The European Southern Observatory, ESO)天文學家海納特(Olivier Hainaut)說:「我們得快速行動,這顆小行星已經通過了它最靠近太陽的地點,準備重回星際空間(interstellar space)了。」

在美國亞利桑那州的天文學家和位於德國的歐洲太空總署人員都參與了觀測,並且再次驗證這顆小行星的軌道和過往在太陽系中發現的物體軌道不同。

來自星際空間的小行星

歐洲南天天文台的報告中寫到:「經由軌道計算後,毫無疑問這顆小行星並非來自太陽系,和過往觀測到的其他小行星或彗星不同,這顆小行星來自星際空間。」天文學家在 11月20日這天,把他們的觀察公布在《自然》期刊上。

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天文學家們發現,Oumuamua移動的軌道和太陽系內的小行星與彗星很不一樣,毫無疑問這顆小行星並非來自太陽系。

Photo: ESO Astronomy

又叫做「信使」  捎來另一個星系的資訊

這顆被命名為1I/2017 U1的小行星還有另一個名字,就叫做Oumuamua,這個字在夏威夷語中代表「信使」的意思,意指它的出現可以為天文學家捎來另一個星系的資訊,因為它是天文學家有史以來觀測到來自另一個星系的小行星。而且因為它和太陽系內的小行星和彗星十分相像,這點也暗指在太陽系中的行星組成如果放在整個銀河系來看,或許是非常典型的。

一根粉紅色的大雪茄

而說到Oumuamua長什麼樣,它是一個非常黑暗的物體,可以吸收落在其表面 96%的光,長 400公尺、寬 40公尺,QUARTZ形容它看起來就像一根大雪茄,重點是還是一根粉紅色的雪茄。Oumuamua的粉紅色得自它所含的有機分子,而有機分子正是構成讓生命起作用的生物分子的基礎。

有機分子的顏色

有鑑於目前廣泛認為因為小行星和彗星相撞,才會讓早期地球上出現有機分子,Oumuamua的出現也反映出其他星系也有這樣的可能。

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圖為位於夏威夷茂宜島海勒卡拉火山頂架設的泛星 1號望遠鏡,天文學家們一開始從這座望遠鏡觀測到了Oumuamua的出現。

Photo: Minemio

天文學家:歷史性的發現

歐洲南天天文台天文學家海納特說:「Oumuamua真的是歷史性的發現,它是目前為止人類唯一觀察到來自我們軌道外的星際物體。無論如何,天文學家們認為星際物體大約以每年一個的頻率穿過內太陽系,直到最近隨著觀測望遠鏡越來越精密,才能發現來自遠處的微弱星際物體。」

「我們會繼續觀察這個獨特的星際物體,我們希望可以更準確地指出它從哪裡來,以及它接下來要往銀河系哪裡去。」

「現在我們已經找到第一顆星際岩石,我們準備好找到下一顆了。」

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現在,天文學家的當務之急就是在找找看有沒有像Oumuamua這一類的小行星,並且密切注意有沒有出現會衝擊地球的危險星際物體。

Photo: Forthe Auto

都是過客  太陽引力抓不住

根據天文學家的估計,大約有一萬多顆這樣的星際物體靠近太陽,但目前尚未被觀測到。這些星際物體都是過客,它們的移動速度快到難以被太陽的引力給抓住,但即使如此,它們仍需要 10年的時間橫跨太陽系然後回到星際空間。

每天三進三出

假使天文學家的估算正確,大約每年會有 1,000顆星際物體進入太陽系,另外 1,000顆星際物體離開,這相當於每天有 3顆星際物體進入太陽系,另外 3顆星際物體離開太陽系。

現在,天文學家的當務之急就是觀測這一類的小行星,並且密切注意有沒有出現會衝擊地球的危險星際物體。


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參考資料:
01 The First Interstellar Asteroid Is Like Nothing Astronomers Have Ever Seen
02 Interstellar object confirmed to be from another solar system
03 The first interstellar object to fly by Earth looked like a giant, pink space cigar